< Back to the Vaseline healing project
DE IRULA: DE SLANGENVANGERS VAN INDIA
Kom meer te weten over de mensen van de Irula-stam die in onze film te zien zijn.

Toen we de goed onderhouden hoofdweg die langs de kust liep verlieten, reden we bijna meteen op een slechte weg. We hobbelden een stuk door en probeerden voorzichtig de gaten te ontwijken die half gevuld waren met puin, terwijl de apen voor ons uiteen stoven. Terwijl we verder het Indiase landschap in reden, veranderde de weg in een zandpad en namen we een Indiase plattelandssnelheid aan.

Vanuit het busje zagen we goed hoe de mensen in dit deel van Zuid-India werken. Steenwerkers waren aan het zwoegen in hun werkplaatsen langs de weg, vooral 's nachts wanneer het genadig koeler was. Mannen en vrouwen liepen langs de weg met grote bundels van lange ijzeren balken op hun schouders, op weg naar een bouwplaats. En elk veld waar we langsreden, werd onderhouden door rijstwerkers: vaak vrouwen in felgekleurde sari's die mooi afstaken tegen het felle groen van de jonge scheuten.

Al snel kwamen we aan in het Irula-dorp aan de rand van de woestijnvlaktes en werden we begroet door het dorpshoofd.

De Irula-stam staat traditioneel bekend als de slangenvangers van India. Al generaties lang werden ze ingezet om dorpen te verlossen van cobra's, kraits, adders en andere gevaren. Vaak alleen gewapend met een lange stok en een stoffen zak werkten man en vrouw samen om op giftige slangen te jagen. Als je prooi zo gevaarlijk is, is het nooit een goed idee om alleen te werken. Nu is er een overheidsplan dat de Irula helpt om geld te verdienen met hun traditionele manier van leven - het verzamelen en melken van de slangen om een levensreddend anti-gif te maken. We konden bijna niet geloven hoe gemakkelijk ze met de slangen omgingen. Blijkbaar zijn vertrouwen en koelbloedigheid essentieel.

Na onze aankomst werden we voorgesteld aan het dorpshoofd, een oude man met wild haar, een serieuze blik en bloeddoorlopen ogen. Hij keek ons nors aan en zei bijna niets. Pas dagen later kwam ik erachter dat hij blind was en al nauwelijks iets zei tegen de dorpelingen, laat staan tegen vreemdelingen. Uiteindelijk, zoals afgesproken, nam hij de kamfer aan die we hem hadden aangeboden en brandde het als een offergift bij de heilige boom in het dorp.

Dit was de spirituele heer en beschermer van de dorpelingen: een enorme palmboom aan de rand van het dorp. De oudere generaties van de Irula hebben nauwelijks contact met het moderne India in de steden dichter bij de kust. Als er iemand geboren wordt, brengen ze een offer aan de boom. En als ze ziek worden, vragen ze de boom om genezing.

We brachten een week door bij de Irula. We werden met open armen ontvangen en raakten al snel bevriend met een aantal families. De kinderen waren dol op ons - ze riepen het uit van plezier toen ze hun foto's zagen achter op mijn camera. Zoals voor veel plattelandsmensen is het leven hier zwaar en arm, maar langzaam en eenvoudig.

Families delen het beetje rijst en linzen dat ze hebben, en iedereen die ertoe in staat is, neemt elk baantje aan dat ze kunnen - meestal is dat werk op het veld of bouwplaatsen voor drie of vier dollar per dag.

Gezondheidsproblemen vormen een enorm groot gevaar. Zonder de juiste behandeling kunnen verwondingen, beten en infecties dodelijk zijn. Maar ze zetten ook de inkomsten van die persoon op nul - en dat kan hele families in een neerwaartse spiraal brengen waaraan ze niet kunnen ontsnappen.

Dit is de reden dat het Vaseline Healing Project medische missies naar het platteland van India financierde en organiseerde. Eenvoudige dingen zoals huidverzorging of wassen met antibacteriële zeep kunnen een enorm groot verschil maken voor de gezondheid en inkomsten van een heel dorp.

Ze wilden graag met hun kinderen naar de artsen van het Healing Project. Sommige kinderen hadden allerlei sneetjes en kleine infecties, maar Kanniapan wilde ze vooral naar de dokter brengen om ze iets nieuws te leren. "Je moet leren goed voor jezelf te zorgen," vertelde hij de kinderen. "Dit lichaam, deze huid, dat is alles wat je hebt." Naar de dokter gaan voor medische zorg vertegenwoordigde een nieuwe levenswijze: een betrouwbaardere manier om gezond te blijven, en vooral om te leren de handen en voeten die zo essentieel zouden worden voor hun levensonderhoud te beschermen.

Kanniapan was zelf ziek toen we hem ontmoetten. Hij had al een tijdje last van een onbekende aandoening die onlangs erger was geworden. We beseften pas hoe ongerust Poongkodi was toen ze in tranen uitbarsten toen we haar vroegen waarom zij naar de dokter wilde. Kanniapan was zo druk bezig om voor de kinderen te zorgen, maar zijn vrouw wilde ook heel graag dat hij behandeld zou worden. De artsen onderzochten hem en gaven hem een behandelingsplan om hem er weer bovenop te krijgen.

Kanniapan en Poongkodi hebben allebei veel respect voor de tradities van hun stam.

Maar ze willen ook een betere toekomst creëren voor de kinderen in het dorp. Na de laatste filmdag, terwijl we nog een laatste keer een kamferoffer brandden bij de boomgod en genoten van een vers gesneden kokosnoot, zagen we hoe een aantal dorpelingen experimenteerde met de medische voorraden en Vaseline Petroleum Jelly die ze van de artsen gekregen hadden.

< Back to the Vaseline healing project